Alertan que el cambio climático podría liberar mercurio y provocar una catástrofe

Científicos revelaron que la descongelación del permafrost ártico ademas de liberar poderosos gases como el metano a causa del efecto invernadero también podría liberar grandes cantidades de mercurio, una potente neurotoxina que representa grave amenaza para la salud humana y el medioambiente.

El permafrost, es el suelo congelado del Ártico, y actúa como una enorme bobeda de hielo que mantiene el carbono atrapado en el suelo y fuera de la atmósfera, donde, si se libera como dióxido de carbono, el gas de efecto invernadero podría provocar el calentamiento global. Pero a medida que los humanos calienten el clima, corren el riesgo de descongelar ese permafrost y liberar ese carbono, con organismos microbianos cada vez más activos y descomponiendo la antigua vida vegetal que previamente se había conservado en la tierra congelada. Eso empeoraría aún más el calentamiento global, descongelando de manera brutal el Ártico.


Lo cierto es que científicos de Estados Unidos revelaron el lunes que el permafrost también contiene grandes volúmenes de mercurio, un elemento tóxico que los seres humanos ya han disparado al aire quemando carbón.

Se estima 32 millones de galones de mercurio, o el equivalente a 50 piscinas olímpicas, atrapados en el permafrost, escribieron los científicos en un estudio publicado en la revista Geophysical Research Letters . Para el contexto, eso es "el doble de mercurio que el resto de todos los suelos, la atmósfera y el océano combinados", escribieron.

"A medida que se derrite el permafrost en el futuro, parte de este mercurio se liberará al medio ambiente, con un impacto desconocido para las personas y nuestros suministros de alimentos", dijo Kevin Schaefer, científico del Centro Nacional de Datos sobre Nieve y Hielo en Boulder, Colorado. y un co-autor del estudio. La investigación fue dirigida por Paul Schuster, científico del US Geological Survey, y fue co-autor de otros 16 investigadores federales, universitarios e independientes.

Los científicos realizaron la investigación tomando núcleos del permafrost en Alaska. Midieron los niveles de mercurio y luego extrapolaron para calcular la cantidad de mercurio que hay en el permafrost en todo el mundo, donde cubre grandes porciones de Canadá, Rusia y otros países del norte.

"Creemos que esto representa la acumulación de mercurio durante y desde la última Edad de Hielo", dijo Schaefer.

El mercurio, un elemento natural, se une con la materia viva en todo el planeta, pero el Ártico es especial. Normalmente, a medida que las plantas mueren y se descomponen, el mercurio se libera a la atmósfera. Pero en el Ártico, las plantas a menudo no se descomponen por completo. En cambio, sus raíces están congeladas y luego son enterradas por capas de tierra. Esto suspende el mercurio dentro de las plantas, donde puede ser removilizado nuevamente si el permafrost se derrite.

Cuánto sería liberado depende de cuánto se derrite el permafrost, lo que a su vez depende del volumen de emisiones de gases de efecto invernadero y el posterior calentamiento del planeta. Pero el deshielo del permafrost ha comenzado en algunos lugares y los científicos proyectan que continuará durante el transcurso del siglo. El estudio dice que con los niveles actuales de emisiones hasta el 2100, el permafrost podría reducirse entre un 30 y un 99 por ciento.

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